L'ordinateur programmable, une invention allemande signée Konrad Zuse

CIDAL Konrad ZuseAux États-Unis, cela fait parfois rire les étudiants en informatique. Inventé en Allemagne, l'ordinateur ? Incroyable. Mais vrai. Mardi, les musées ont commémoré le centième anniversaire du génial inventeur berlinois Konrad Zuse, pionnier de l'informatique. En 1936, Konrad Zuse, alors âgé d'à peine 26 ans, met au point un ordinateur dans un vieil immeuble de la capitale allemande.

L'appareil fait la taille d'un lit double et s'arrête quand les commutateurs mécaniques se coincent. Mais il a déjà presque tout ce dont a besoin un ordinateur moderne pour fonctionner. Konrad Zuse baptise son invention Z1 (Z comme Zuse).

En mai 1941, il améliore le Z1 pour créer le Z3, qu'il équipe d'un calculateur, d'une mémoire et d'un système de programmation. Le premier ordinateur numérique opérationnel du monde est né. Mais l'Allemagne est déjà en guerre, privant Zuse de tout contact avec la Grande-Bretagne ou les États-Unis, où des chercheurs s'efforcent de développer des calculateurs pour de grandes entreprises. Il continue donc à avancer seul et se fait embaucher comme ingénieur chez le constructeur aéronautique Henschel, à Berlin. La monotonie des calculs qu'il est amené à effectuer sur la stabilité en vol le conforte dans l'idée de déléguer ce travail ingrat à une machine.

"J'ai la flemme de compter », plaisante Konrad Zuse pour expliquer ses motivations. Il fonde à Berlin sa propre société, Zuse-Apparate-Bau, premier fabricant d'ordinateurs au monde. Mais en 1945, une bombe s'abat sur le siège de l'entreprise et détruit le Z3. Son successeur, le Z4, n'est pas encore au point. Konrad Zuse prend alors un nouveau départ en Allemagne de l'Ouest. Il attendra un âge avancé pour reconstruire à l'identique son Z1 détruit pour le Musée allemand de la technique. Pas tout à fait par hasard, il peindra dans la foulée un portrait de Bill Gates qui trône aujourd'hui encore dans le bureau du fondateur de Microsoft."

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